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冥王星,这颗神秘的星球于1930年由天文学家克莱德·汤博发现。几十年来,人们对这颗曾经的行星所知甚少。在人类的印象中,这是一个冻结的、休眠的、了无生机的世界。

​随着哈勃望远镜圣上太空,我们才开始对这颗星球有了进一步的了解。首先,我们发现冥王星有卫星,尽管它们的卫星排列不同寻常。然后在2006年,国际天文学联合会(IAU)重新定义了行星的含义,冥王星被降级为矮行星,确切地说,是冰矮星。

新视野号和冥王星的相遇

在利用哈勃望远镜对冥王星进行多年观测之后,美国国家航空和宇宙航行局(NASA)发射了“新视野号”(New Horizons)任务。2015年夏天,新视野号宇宙飞船抵达冥王星,并于2015年7月14日进行了最近距离的探测。新视野号彻底改变了我们对冥王星及其卫星的认识。

​新视野号的照相机为我们提供了冥王星的高清图像,比哈勃的图像要详细得多。这些图像覆盖了冥王星的大部分表面。但是由于“新视野号”的速度很快,达到了每小时5.07万公里,再加上冥王星一天的长度比地球上的6天还长,因此在冥王星的另一面进入新视野号的视野之前,我们的探测器就消失在了茫茫的黑暗中,并且它从未进入冥王星的轨道。

因此,冥王星的最佳图像是所谓的“半个冥王星”。美国国家航空航天局的“新视野号”宇宙飞船拍下了这张冥王星斯普特尼克平原的照片。斯普特尼克平原是一片冰川,富含氮、一氧化碳和甲烷冰的区域。由于宇宙飞船的速度和冥王星一天的长度,冥王星的远端成像程度并不完美在,这不仅让科学家留下了一个遗憾。

但是一项名为“冥王星的远端”的新研究让科学家们看到了迄今为止最清晰的冥王星照片。这项研究的作者来自各种机构,包括月球和行星研究所、美国宇航局艾姆斯研究中心和约翰霍普金斯大学,据了解,他们通过新视野号的数据将冥王星远侧的最佳图像拼凑在一起造就了这张目前最完美的冥王星照片。

​科学家表示,新视野号载有一套仪器,包括远程侦察成像仪(LORRI)和多光谱视觉成像照相机(MVIC)。这些仪器为我们提供了冥王星于新视野号遭遇面的高分辨率视图。新视野号在拍摄冥王星远端图像时,距离我们要远得多,但它仍然给我们提供了比以前更好的图像。

研究表明,冥王星的遭遇面与远端面有很大不同。遭遇面主要是一个被称为Sputnik Planitia的地貌,它是一个被冰覆盖的高反照率盆地。新视野号在遭遇面的东部地区发现了被称为“叶面地形”的特征。这些特征原来是高达300米的甲烷冰垂直碎片,后来科学家发现事实上,它们似乎在冥王星上分布很广,并且分布在半个冥王星表面。

​科学家们认为,冥王星的叶状地貌与智利安第斯山脉的penitentes地貌形成方式相似。这些特征是在雪升华时形成的,不过两者的大小差距相当大,智利的这些冰特征只有几英尺高,而冥王星的叶片地形有几百英尺高,不过它们都有相似的锐脊,并且都是通过升华和侵蚀形成。

​这项新研究还显示,在冥王星的远端有一个区域,那里充满了黑色的斑点和交叉的线条。研究小组通过远端图像本身的帮助,也通过观察地球另一端的特征,得以对这一区域进行描述。在这种情况下,斑点和交叉线正对着的斯普特尼克平原。

斯普特尼克平原

随后科学家对斯普特尼克平原进行观测,并猜测这里可能是一个陨石坑,陨石的撞击可能会在矮行星周围产生冲击波,随后就有可能会在另一边形成黑暗的特征和线性的特征。这一个特征有点类似水星上卡洛里盆地,它是太阳系中最大的陨石坑之一,巧合的是它就位于水星的“怪异地形”的正对面。这个奇怪的地形具有线性特征,很像冥王星的远端,可能是在卡洛里盆地冲击水星时形成的,它的冲击波在水星的另一侧汇合,形成了一道独特的风景线。

​但是这些发现并不足以让人们认识冥王星,关于冥王星,我们有太多的疑问,这些疑问之只能等待人类发射轨道飞行器或者着陆器来为我们解答!科学家表示这样的任务至少需要20年的时间。但美国国家航空航天局(NASA)在2017年提出的一项提案中,使用了聚变技术的冥王星轨道器和着陆器(Pluto Orbiter and Lander)可以发射1000公斤的物质,使得轨道飞行器到冥王星只需4年的旅行时间,比新视野号快两倍多。期待!

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