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元宇宙的概念火了

最近几个月,元宇宙的概念一直在持续升温。先是号称“元宇宙第一股”的沙盒游戏 Roblox 盛装上市,股票暴涨,市值达到 476 亿美元。然后是游戏公司 Epic 高调融资 10 亿美元。7 月,扎克伯格公开宣布要把 Facebook 在 5 年内转型成为一家元宇宙公司。就在前天,字节跳动公司力压腾讯,重金收购了虚拟现实社交产品 Pixsoul,正式开始布局元宇宙。

那么,到底什么是元宇宙呢?很遗憾,这个问题与“什么是二次元”一样,难以给出一个标准答案。

按照扎克伯格的思路,元宇宙就是一个融合了虚拟现实技术,用专属的硬件设备打造的,一个具有超强沉浸感的社交平台

腾讯的元宇宙概念,是一个独立于现实世界的虚拟数字世界。用户进入这个世界后,可以用新的数字身份开启全新的自由生活。马化腾还为这个概念起了一个新名字——全真互联网

阿里巴巴眼中的元宇宙,是允许商家自行搭建 3D 购物空间,让顾客进入店铺后,可以有一种云逛街的全新购物感受。

而作为元宇宙第一股的 Roblox,它的目标就是建立一个让用户能尽情创作内容,并且在虚拟社区中交流和成长的在线游戏

到这,经常玩网游的人可能会很不以为然,或许很多人会想到已经上线运营快 20 年,曾经风光无限,现在人去楼空的网络模拟社会“第二人生”。“什么元宇宙不元宇宙的,不就是早就存在的 MMORPG(大型多人在线角色扮演游戏)吗?这些商家搞得神乎其神的,尽会制造新概念。”

我想说,你这么想,可能还真的是小看了“元宇宙”这个貌似新瓶装旧酒的概念。

元宇宙的3个特点

尽管没有一个公认的定义,但“元宇宙”有一些公认的、应该具备的特征,而这些特征是之前任何一个网游都不具备的,它们是新生事物。

元宇宙必须能永远存在,只要文明还存在。就像真实世界一样,元宇宙中的用户可以更替,玩法可以变化,规则也可以调整,但唯一不能变的,就是这个世界必须永远存在。决不能因为某个公司的破产,而影响了元宇宙的存续。这一点就好像互联网从美国科研单位的内网阿帕网升级为 Internet 国际互联网一样。

元宇宙必须去中心化。就像我们无法判断哪个国家是地球的中心一样,一个合格的元宇宙可以存在热点区域,也可以存在贫穷和富裕,但是一定不能只有一个中心。假如元宇宙世界规则的解释权只能属于某个公司或者国家,这是不能容忍的。做到这一点,就必须有一个接入元宇宙的开源、共享协议,有点类似国际互联网的 HTTP 协议。

元宇宙必须能与现实相连。元宇宙中的经济系统也必须和真实世界的经济系统直接挂钩。你在元宇宙中的身份所产生的影响力必须是真实,而非虚幻的。

正是元宇宙的以上三个特征,才被众多科技界大佬奉为下一代互联网的门票。如果你听到这里,还是对元宇宙的概念不以为然,你可以回想一下当年人们热议移动互联网概念时,一样有很多人对之不以为然。但后来的事实证明,所有不重视它的互联网公司全部都被淘汰、无一幸免。

细说元宇宙

如果用这三个特征来衡量一下目前打着“元宇宙”概念的应用,你就会发现:所有的应用不过是虚拟现实+社交、虚拟现实+游戏和虚拟现实+购物而已。当然,比起几年前,虚拟现实的软硬件技术都已经提升了不少。我们当然可以使用最新的软硬件技术,来创建一个让人耳目一新的好应用。但是,就像上文提到的几个互联网巨头的布局一样,无论多么优秀的应用,都只能吸引到一部分用户而已。我们可以使用这个新的应用,也可以不使用它。它可能很有趣,但它绝对不会像智能手机取代功能机,移动互联网取代传统互联网那么彻底。

或者可以这么说,只要这些虚拟世界依然还是一个依附于其他系统的应用程序,那它就可以被安装,也可以被卸载,当然也可以被无情地抛弃。只有操作系统这个级别的应用程序,才有可能创造一个新的生态,也只有操作系统,才具有成为元宇宙的潜力。

但是,只是具备成为元宇宙的潜力,还远远不够。你还记不记得,你上次更换手机时,是如何把旧手机的数据迁移到新手机里去的?如果你的旧手机是苹果,而新手机是安卓的话,我相信这个迁移过程会让你深感痛苦。

为了避免在元宇宙中遭遇同样的尴尬,身为元宇宙,就必须遵循一套相同的底层协议。无论是哪家公司开发的元宇宙,都必须使用这套底层协议,确保用户的数据不会受到损失。

在小说或者电影当中,人们总是匆忙地把一个虚拟现实头盔或者眼镜套在自己头上,就进入了虚拟世界。如果想从虚拟世界离开,摘下头盔就可以了。但在现实中肯定不能这么做。小说和电影中的社会环境,都是赛博朋克式的设定。在赛博朋克的世界中,人们的生活水平极低,但技术水平极高。

我们现在的生活则完全不同。无论是公共设施还是居家环境,我们的生活水平正在变得越来越高。除了在虚拟世界中冒险外,我们还需要美食、旅游、健身、运动等。我们有着丰富多彩的业余生活,在业余生活中,我们还有着随时随地与互联网保持联系的需求。

所以,我们肯定无法接受回家之后再套上头盔这种操作。对于可穿戴设备,谁能做得更轻巧,谁就拥有必然的优势。我们要么把虚拟现实眼镜做得比手机更轻巧,然后淘汰手机,要么就必须接受虚拟现实眼镜与手机、蓝牙耳机、智能手表这些设备共存的局面。

元宇宙创立之初,真正能够实现沉浸体验的应用不会很多,所以与现有的应用程序保持兼容,是一件非常重要的事情。

在不戴 AR 眼镜时,我们依然可以使用智能手机来操作元宇宙,这与现在的手机体验没有什么不同。但是,当我们带上 AR 眼镜后,那些无法虚拟化的应用程序,就可以自动显示成一个浮空状态的半透明的程序截面,我们可以用手势去操控这些程序。

一部分支持语音操作的应用程序可以改造成虚拟场景中的助手,通过语音对话的方式来实现互动。那些读书类的程序可以干脆表现为一本真正的书,你可以像翻看一本纸质书籍一样去看电子书。视频软件可以显示为一个电视机的模样,你可以像操作电视机一样去操作它。

那些支持虚拟现实设备的应用程序干脆就是一个独立的小世界。它们在被运行后,可能表现为一个虚拟世界的传送门,只要你走进去,就可以抵达另一个全新的世界。

在元宇宙中,我们熟悉的软件操控方法会被彻底打破。曾经的点击、滑屏,都会被新的操控技术所取代。现在看来,眼球跟踪和手势识别是非常有前景的两类技术。简单的操作,一个眼神就能搞定,而更复杂的操控,则需要配合手势甚至双手共同完成。

身为一种操作系统,元宇宙的底层架构当然应该是开放和开源的,就好像现在的 HTTP 协议和 TCP/IP 协议一样。应用开发商应该可以利用元宇宙提供的接口,开发出自己的应用程序。每一个应用程序,都可以是与元宇宙连接的独立的世界。应用程序可以通过虚拟界面启动,也可以通过手势启动,甚至可以通过喊一声“芝麻开门”来启动。

你也许可以通过扔出一套音箱道具来启动一个音乐播放器,然后可以通过用刀砍碎音箱的办法来关闭它。元宇宙的世界肯定会出现很多五花八门的操作。只要你觉得够酷,就可以打破常规,没有什么规矩是必须遵守的。这个世界是由你自由创造的。

大部分人都认为,元宇宙里必须有一个能够把虚拟货币换成钱的经济系统,就像游戏里的金币,或者腾讯的QQ币一样。但是,这显然是个把元宇宙看成游戏的旧观念。

元宇宙并不是非得有一套独立的经济系统。你可以在元宇宙里继续使用微信和支付宝,或者使用数字人民币,使用比特币。元宇宙与现实是高度连接的,没有理由强调元宇宙里应该怎样。用户为王这句话,放进元宇宙里也依然适用。之所以我们在影视作品里看到那么多强加给用户的规则和限制,只是因为那些故事的设定,是一个赛博朋克的社会而已。在现实社会,用户习惯才是最重要的规则。

现在,很多人都在为如何把不同的元宇宙打通而操心。有人认为区块链是一项关键技术。只要有区块链存在,元宇宙之间就可以相互信任。但是,这个观点最大的问题是:没有任何一个公司,有向别人开放数据的义务。只要 Facebook 不想与腾讯发生连接,那腾讯无论多么积极,两个元宇宙也连通不了。

如果元宇宙本身就是操作系统,这个问题就直接迎刃而解了。每一个安装在元宇宙里的小世界,当然会为元宇宙本身留下接口,而元宇宙恰好就是那个能帮助小世界们互相沟通的桥梁。

将来,无论是虚拟购物、虚拟社区还是虚拟游戏,所有的应用都会被真正的元宇宙所整合,成为元宇宙当中的一个小世界。

最终谁会整合这一切,现在还很难判断。我觉得将来应该会由国际标准化组织出面,联合众多大的科技公司,比如华为、小米、苹果、脸书、谷歌等等,就好像现在制定 5G 的技术标准一样,元宇宙也会诞生几万甚至几十万个专利技术,元宇宙的话语权不会被任何一家公司所掌握。

元宇宙的本质

从本质上说,元宇宙是一场现实世界与数字世界的接口革命。沉浸式体验将会最终战胜抽象的程序界面,现实世界也将通过沉浸式体验与数字世界无缝连接。

很多人都担心,沉浸式体验会让人们沉迷于虚拟世界当中无法自拔。但我对此有一个不同的看法:人类建设元宇宙,绝对不是为了逃避现实,因为数据本来就是真实世界的一部分,而作为两个世界接口的元宇宙,它本身就是现实。

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