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大约130亿年前,我们的星系诞生了。在最初的动荡岁月中,气体和尘埃云不断聚合,产生充足的能量,从而形成了照亮我们夜空的明亮球状天体。

现在,科学家们对银河系中恒星形成的历史追本溯源,揭示了90亿年前恒星活动的一次突然激增。这一研究结果与银河系的另一源头故事的证据相符合,即我们的星系曾与同一时期的小型伴星系合并。

对天文学家来说,对恒星形成的追本溯源,是他们所使用的重要工具,用来搞清楚星系从古至今的演化过程。

白矮星是一种燃料耗尽的高密度天体,它代表着中等大小恒星(如我们的太阳)的生命最后阶段。一项新的研究以这种白矮星为主题,来再现银河系恒星的时间轴。

研究人员用“加拿大-法国影像测量程序“测量了白矮星发出的光。这项研究目前包含了约25,000颗恒星。

科学家们从这些线索得出,银河系中的恒星在113亿年前高速地形成,并在98亿年前达到了一次巅峰。自此之后的大约10亿年间,恒星的形成明显放缓,最终小幅回升至一个稳定的节奏上,并持续至今。

这项研究在《天体物理学》已有预印本,并考虑正式公开发表。

宇宙合并

这些成果与2018年的一项研究相符,该研究找出了银河系与另一小型星系合并的证据。

2018年这个项目的团队用盖亚太空望远镜定位了一群较为古老的恒星,它们保留着远古时期合并事件的证据。这些恒星的运行轨迹并不是与银河系协同的,而是反映出了当时的星系碰撞所产生的轨迹。

预言银河系与临近的仙女座星系合并的艺术构想图

星系间的合并在早年间更为常见。一位没有参与该项目的研究人员,来自巴尔的摩望远镜科学研究所的雷·维拉德说:“从前,宇宙比现在要小,星系之间像小汽车一样互相碰撞。”

我们所在的星系处在一个大约30个星系的小族群中,用维拉德的话来说就像“一个小镇”,这是一个很适宜的地方,“其他星系相对于银河系来说都很小,于是被银河系当做甜点一样吃掉了。”

科学家们认为,在不受宇宙合并所产生的新能量影响的情况下,银河系平均每年会产出7颗恒星。

研究人员表示,下一步的研究将会涵盖更多白矮星,从而更好地绘制出银河系初创期的图景。

相关知识

仙女座星系-银河系碰撞(Andromeda–Milky Way collision)是预计四十亿年后,在本星系群中两个最大的成员星系──银河系和仙女座星系之间发生的星系碰撞。在星系碰撞的有关模拟研究中仙女座星系-银河系碰撞常常被用来当作此类现象的范例。

事实上,在这种星系碰撞中星系中所包含的恒星等天体并不会真的发生物理上的碰撞接触,因为星系本身是非常弥散的——作为距离太阳最近的恒星,比邻星与地球间的距离也有太阳直径的三千万倍之遥。(如果太阳按比例缩小为一枚25美分硬币大小,那么比邻星则在700千米之外。)如果这个理论正确,那么在大约三十亿年后仙女座星系内的恒星与气体将能够在地球上用肉眼看到[4]。

原文链接:http://www.toutiao.com/a6782823307038163467

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